Caliche

Tipo de roca Roca sedimentaria química
Tamaño de grano Fino

caliche

Llamamos caliche a la capa superficial de suelo o sedimento en la que las partículas han sido cementadas juntas por la precipitación de materia mineral en sus espacios intersticiales. El cemento es generalmente carbonato de calcio; sin embargo, se conocen cementos de carbonato de magnesio, yeso, sílice, óxido de hierro y una combinación de estos materiales.

El caliche es una roca sedimentaria muy común de las zonas áridas o semiáridas de todo el mundo.

¿Cuál es el aspecto del caliche?

Los colores típicos del caliche son el blanco, el gris, el marrón y el marrón rojizo. El caliche bien desarrollado puede tener una apariencia que se asemeja al conglomerado (o rudita), la brecha, la coquina o la arenisca si las partículas cementadas son del tipo y tamaño apropiados.

El caliche puede ser un material muy duro, denso, pesado y duradero si está firmemente ligado por un cemento que llena completamente los vacíos intersticiales entre el suelo o las partículas de sedimento. También puede ser un material débil y friable si está mal cementado.

En las excavaciones y los afloramientos, un caliche bien desarrollado suele destacar como un sedimento o suelo competente y bien cementado con material suelto y friable debajo. Las raíces de las plantas pueden no penetrar en un caliche bien desarrollado.

¿Cómo se forma el caliche?

Esta roca sedimentaria puede formarse mediante varios procesos diferentes. Necesita unas condiciones físicas específicas que ocurren en diferentes situaciones.

El principal proceso de formación del caliche comienza cuando el carbonato de calcio se lixivia desde los horizontes superiores del suelo mediante soluciones de penetración descendente. El carbonato de calcio disuelto también puede ser transportado al sitio en escorrentía y luego filtrarse en el suelo. El carbonato de calcio se precipita entonces en un horizonte de suelo más profundo para formar la capa de caliche.

Al principio el carbonato de calcio se precipita como pequeños granos o capas finas sobre los granos de sedimento o las partículas del suelo. A medida que las capas de los granos se engruesan, los granos adyacentes se cementan entre sí y se forman nódulos formados por múltiples granos y el cemento que los rodea. A medida que la cementación continúa, se puede formar una capa subterránea continua.

En una etapa avanzada, se puede desarrollar una capa sólida de caliche. Puede llegar a ser tan densa e impermeable que puede resistir la percolación hacia abajo del agua y la erosión por el viento o el agua.

La capa de caliche generalmente tiene una mayor densidad en la parte superior y disminuye hacia abajo. La formación avanzada de caliche puede producir una capa de más de un metro de espesor y tener una extensión lateral de cientos de kilómetros cuadrados o más.

Algunos caliches se forman por el movimiento ascendente del agua a través de la acción capilar. A medida que el agua se evapora, los materiales disueltos se precipitan y, con el tiempo, pueden cementar el suelo o los sedimentos.

El caliche también puede formarse debajo de la vegetación que extrae el agua del suelo y la transpira a la atmósfera. A medida que las plantas eliminan grandes cantidades de agua, los materiales minerales que las plantas no eliminan se concentran en las aguas subterráneas. Cuando la concentración es lo suficientemente alta, o se produce la evaporación, comienza la precipitación y puede formar caliche con el tiempo.

Peculiaridades

Debido a la formación del caliche, en su interior se pueden encontrar piedras preciosas o minerales valiosos como el oro. Además, gracias a su porosidad, puede albergar minerales como el uranio o el vanadio, además de gemas como la turquesa o la malaquita.

El caliche es a menudo un desafío para la agricultura. Interfiere con el drenaje adecuado del suelo, la formación de las raíces de las plantas y también puede contener minerales solubles que no son beneficiosos para las plantas.

En cuanto a sus usos, puede triturarse y utilizarse como relleno, agregado o como materia prima para la fabricación de cemento Pórtland. Suele utilizarse cuando no se dispone de materiales de mayor calidad o cuando basta con un material de calidad mínima.

 

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