Limonita

Categoría Mezcla de minerales
Densidad 4 g/cm3
Rareza Muy común
Fórmula química FeO(OH)·nH2O
limonita
Fuente

Antes del análisis mineral moderno, el nombre «limonita» se le daba a muchos de los óxidos de hierro de color entre amarillento y marrón amarillento producidos durante la erosión de las rocas portadoras de hierro o depositados como pantanos, lagos y sedimentos marinos poco profundos.

Los investigadores que estudiaron la limonita descubrieron que es amorfa y tiene una composición variable. A menudo contiene cantidades significativas de minerales de óxido de hierro como la goethita y la hematita. Esta investigación reveló que el material llamado limonita no cumple con la definición de mineral.

En cambio, la limonita es un mineraloide compuesto principalmente de óxidos de hierro hidratados que a menudo se encuentran en asociaciones íntimas con minerales de hierro.

Hoy en día, la palabra «limonita» se utiliza como término de campo y de aula para estos materiales porque no pueden ser identificados en muestras de mano y su identidad es desconocida sin pruebas de laboratorio.

El tiempo y los gastos necesarios para realizar estas pruebas generalmente no son necesarios, a menos que el material vaya a ser utilizado en la industria o sea objeto de un estudio detallado. Por lo tanto, el nombre «limonita» no es obsoleto; sigue siendo significativo y útil.

Formación de la limonita

La limonita generalmente ocurre como un material secundario, formado por la erosión de la hematita, magnetita, pirita y otros materiales que contienen hierro. También se presenta como seudomorfos y recubrimientos en las paredes de fracturas y cavidades.

Algo de limonita se encuentra en depósitos estratificados donde los óxidos de hierro hidratados se forman como sedimento precipitado en el suelo de pantanos poco profundos, lagos y ambientes marinos. Estos pueden ser de origen inorgánico o biogénico.

La limonita a menudo se forma como un precipitado en manantiales y aberturas de minas donde las aguas ácidas y cargadas de hierro emergen del subsuelo. La mayoría de las aguas subterráneas contienen muy poco oxígeno, y cuando descargan a la superficie, a menudo se encuentran con aguas oxigenadas. Los metales disueltos en el agua subterránea se combinan rápidamente con el oxígeno disuelto del agua superficial para formar un precipitado que cae en el lecho del arroyo. Este precipitado es un signo característico del drenaje ácido de minas.

Es muy resistente a la intemperie y a menudo se acumula como depósito residual. A menudo es la forma principal de hierro y colorante en suelos lateríticos.

Propiedades físicas de la limonita

  • Clasificación química: Amorfo, mineraloide
  • Color: Marrón amarillento a marrón a negro
  • Brillo: Terroso
  • Diafanidad: Opaco
  • Escote: No se rompe porque tiene una estructura amorfa.
  • Dureza Mohs: 1 a 5 (el material desgastado puede ser engañosamente blando)
  • Gravedad específica: 2,7 a 4,3 (varía debido a las impurezas)
  • Sistema cristalino: De amorfo a criptocristalino

Usos de la limonita

El primer uso de limonita fue probablemente como pigmento. Se encuentra en muchos pictogramas neolíticos, y a lo largo de la historia ha sido uno de los pigmentos más importantes para la creación de pinturas en la gama de colores de amarillo a marrón conocida como ocre.

Su uso como pigmento continúa hoy en día. A veces se puede utilizar directamente del depósito con un procesamiento mínimo, pero a menudo se trata térmicamente para eliminar el agua, simplificar la producción de un polvo y mejorar el color.

La limonita se ha utilizado como mineral de hierro de baja calidad durante miles de años. La minería comercial de limonita como fuente de hierro ya no se realiza en áreas donde hay depósitos razonables de hematitas y magnetitas presentes o fácilmente importados. Los depósitos de limonita suelen ser demasiado pequeños y demasiado impuros para su uso en la metalurgia moderna.

Nombres como «hierro marrón», «hematites marrón», «hierro de pantano» y «ocre marrón» han sido utilizados por los mineros para relacionar la limonita con sus usos potenciales. Su uso ha disminuido significativamente, y el nombre «limonita» se utiliza ahora para estos diversos materiales.

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