Olivino

Categoría Nesosilicatos
Densidad 3,27 – 4,2 g/cm3
Rareza Muy común
Sistema cristalino Rómbico
Fórmula química (Mg,Fe)2SiO4
Olivino
Fuente

Olivino es el nombre que se la da al grupo de minerales formadores de rocas que se encuentran típicamente en rocas ígneas máficas y ultramáficas (como el basalto, gabro, dunita, diabasa y peridotita).

Suelen ser de color verde y tienen composiciones que normalmente oscilan entre Mg2SiO4 y Fe2SiO4. Muchas personas están familiarizadas con el olivino porque es el mineral de una piedra preciosa verde muy popular conocida como peridoto.

Formación geológica

La mayoría de los olivinos que se encuentran en la superficie de la Tierra se encuentran en rocas ígneas de color oscuro. Generalmente cristaliza en presencia de plagioclasa y piroxeno para formar gabro o basalto.

Estos tipos de rocas son más comunes en los límites de las placas divergentes y en los puntos calientes dentro de los centros de las placas tectónicas.

El olivino tiene una temperatura de cristalización muy alta en comparación con otros minerales. Esto lo convierte en uno de los primeros minerales en cristalizar a partir de un magma.

Durante el enfriamiento lento de un magma pueden formarse cristales de olivino y luego depositarse en el fondo de la cámara de magma debido a su densidad relativamente alta.

Esta acumulación concentrada de olivino puede resultar en la formación de rocas ricas en olivinos como la dunita en las partes inferiores de una cámara de magma.

Los cristales de olivino se forman a veces durante el metamorfismo de una caliza dolomítica o dolomita. La dolomita aporta magnesio, y la sílice se obtiene a partir del cuarzo y otras impurezas de la caliza. Cuando el olivino se metamorfosea, se transforma en serpentina.

El olivino es uno de los primeros minerales en ser alterado por la intemperie. Debido a esto, el olivino no es un mineral común en las rocas sedimentarias y sólo es un componente abundante de arena o sedimento cuando el yacimiento está muy cerca de la fuente.

Composición del olivino

Olivino es el nombre dado a un grupo de minerales silicatos que tienen una composición química generalizada de A2SiO4. En esa composición generalizada, el término “A” es usualmente Mg o Fe, pero en situaciones inusuales puede ser Ca, Mn o Ni.

La composición química de la mayoría de los olivinos se sitúa entre la forsterita pura (Mg2SiO4) y la fayalita pura (Fe2SiO4).

En esa serie, el Mg y el Fe pueden sustituirse libremente entre sí en la estructura atómica del mineral en cualquier proporción. Este tipo de variación continua de la composición se conoce como “solución sólida” y se representa en una fórmula química como (Mg,Fe)2SiO4.

El nombre “olivino” se utiliza en lugar de “forsterita” o “fayalita” porque se necesita un análisis químico u otro tipo de pruebas detalladas para determinar cuál es la dominante, si es que alguna de ellas es dominante.

El nombre “olivino” sirve como una manera rápida, conveniente y económica de ponerle un nombre al material.

En la siguiente lista tienes los minerales más comunes y su composición dentro del grupo de los olivinos.

  • Forsterita Mg2SiO4
  • Fayalita Fe2SiO4
  • Monticellita CaMgSiO4
  • Kirschsteinita CaFeSiO4
  • Tefroíta Mn2SiO4
  • Calcioolivino Ca2SiO4
  • Glaucocroíta CaMnSiO4
  • Ringwoodita Mg2SiO4
  • Liebenbergita (Ni, Mg)2SiO4
  • Knebelita (Fe, Mn)SiO4

El olivino recibe su nombre de su color verde oliva habitual; sin embargo, hay olivinos raros ricos en hierro (fayalitas) que son de color marrón.

Olivino en el manto terrestre

La presencia de olivino en el interior de la Tierra está confirmada por la presencia de olivino en los xenolitos, que se cree que son pedazos del manto superior que han ascendido a la superficie de la Tierra en los magmas de las erupciones volcánicas de origen profundo.

El olivino es también un mineral abundante en la parte inferior de muchas ofiolitas. Se trata de placas de corteza oceánica (con parte del manto superior adherido) que han sido empujadas hacia una isla o un continente.

Ejemplar de olivino
Fuente

Propiedades físicas

El olivino suele ser de color verde, pero también puede ser amarillo-verde, amarillo-verdoso o marrón. Es transparente a translúcido con un brillo vidrioso y una dureza entre 6,5 y 7,0. Es el único mineral ígneo común con estas propiedades. Las propiedades del olivino se resumen en la tabla.

  • Clasificación química: Silicato
  • Color: Generalmente verde oliva, pero puede ser de color amarillo-verde a verde brillante. Además, los especímenes ricos en hierro son de color verde pardusco a marrón.
  • Trazo: Incoloro
  • Brillo: Vítreo
  • Diafanidad: De transparente a translúcido
  • Dureza de Mohs: 6,5 a 7
  • Gravedad específica: 3,2 a 4,4
  • Composición química: Típicamente (Mg, Fe)2SiO4. El Ca, Mn, y Ni raramente ocupan las posiciones de Mg y Fe.
  • Sistema cristalino: Rómbico
  • Usos: Piedras preciosas, ladrillos (aunque en uso decreciente) y arena refractaria

Olivino extraterrestre

El olivino ha sido identificado en un gran número de meteoritos pedregosos y de hierro-piedra. Se cree que estos meteoritos se originaron en el manto de un planeta rocoso que solía ocupar una órbita entre Marte y Júpiter

También se cree que podrían ser de un asteroide lo suficientemente grande como para haber desarrollado una estructura interna diferenciada consistente en un manto rocoso y un núcleo metálico.

Se cree que las pallasitas representan la parte de un asteroide o planeta que estaba cerca del límite entre el manto y el núcleo, donde los materiales rocosos del manto se mezclaban con los materiales metálicos del núcleo.

Las pallasitas típicamente tienen cristales distintivos de olivino (normalmente fayalita) rodeados por una matriz de níquel-hierro.

Lluvia de olivinos en una estrella en desarrollo

En 2011, el telescopio espacial Spitzer de la NASA observó lo que se cree que fueron pequeños cristales de olivino cayendo como lluvia a través de la polvorienta nube de gas de una estrella en desarrollo.

Se pensaba que esta “lluvia de olivino” había ocurrido cuando fuertes corrientes de aire elevaron partículas de olivino recién cristalizadas de la superficie de la estrella en formación, hacia lo alto de su atmósfera, y luego las dejaron caer cuando las corrientes perdieron su impulso. El resultado fue una lluvia de brillantes cristales de olivino verde.

Usos del olivino

El olivino es un mineral que no se utiliza con frecuencia en la industria. La mayor parte del olivino se utiliza en procesos metalúrgicos como acondicionador de escorias. El olivino de alto magnesio (forsterita) se añade a los altos hornos para eliminar las impurezas del acero y formar escoria.

El olivino también se ha utilizado como material refractario. Se utiliza para hacer ladrillos refractarios y como arena de moldeo. Ambos usos están en declive, ya que los materiales alternativos son menos caros y más fáciles de obtener.

El olivino y la piedra preciosa peridoto

El olivino es también el mineral de la piedra preciosa conocida como “peridoto”. Es una piedra preciosa de color amarillo verdoso a verde que es muy popular en joyería.

El peridoto sirve como piedra de nacimiento para el mes de agosto. Los colores más valorados son el verde oliva oscuro y el verde lima brillante. Estos especímenes son del mineral forsterita porque la fayalita rica en hierro es generalmente de un color pardusco, menos deseable.

Gran parte del peridoto del mundo utilizado en la joyería de producción masiva se extrae en la Reserva de San Carlos en Arizona. Allí, unos pocos flujos de basalto que contienen nódulos de olivino granular son la fuente del peridoto.

La mayoría de las piedras producidas allí son de unos pocos quilates o menos de tamaño y a menudo contienen cristales visibles de cromita u otros minerales. Se cortan en Asia y se devuelven a los Estados Unidos para joyería comercial.

En Pakistán y Myanmar se extraen cristales de peridoto de mayor calidad y tamaño. Allí se encuentran cristales de olivino en rocas metamórficas. Éstos se encuentran generalmente en asociación con el mármol serpentina o dolomítico.

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